Replica from image of the 16 visible adirondacks displayed on a aircraft carrier to watch an atomic bomb explosion in the pacific (1951), wood and print, 2012.

“I wish I could tell you about the South Pacific”―such are the opening words of the series of short stories titled Tales of the South Pacific, by J.A. Michener, published in 1948, providing the show’s title. In his book, Michener uses short stories to recount war episodes involving the US army in the South Pacific. Like a storyteller, he ambiguously describes the islands’ beauty, while talking of raging battles as well as the unavoidable cultural differences between soldiers and natives. Maxime Bondu seems to operate in the same way. Like a historian he rummages, searches and works from archives and documents in order to construct his narratives, which are steeped in a heavy historical past and a disconcerting poetry. On the one hand, a dreamy viewpoint over the South Pacific, on the other, questioning the conquest of space. Be it a place of experimentation or colonization, the space issue always involves appropriation. The armchairs called Westport or Adirondack chairs are part of the traditional furniture of the Great Lakes region in the United States. They are used for comfort, rest and, above all, gazing at the landscape. Maxime Bondu makes what he calls “documentary sculptures” which are taken from an image and developed from earlier work by the artist. Here again, there is an ambiguity between contemplation and what these people are contemplating—namely, a nuclear explosion. These chairs are quite incongruous in such a setting, especially when one knows that the image has been made on an aircraft carrier. The work wavers between contemplation and terror, endlessly referring to the context which seems to reflect the neuroses of postmodern man.

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“I wish I could tell you about the South Pacific” telle est la phrase introductive de la série de nouvelles intitulées “Tales of the South Pacific” de J.A. Michener, parues en 1948, dont s’inspire le titre de l’exposition [ndl Tales of the South Pacific, Stargazer, genève, CH, 2010]. Michener y relate par de courts récits, les épisodes de guerre menés par l’armée américaine dans le Pacifique Sud. A la manière d’un conteur, il évoque avec ambiguïté la beauté des îles, tout en abordant les conflits qui font rage ainsi que les différences culturelles inévitables entre soldats et autochtones. Maxime Bondu semble fonctionner sur le même mode. Tel un historien, il fouille, cherche et travaille à partir d’archives et de documents afin de construire ses récits, qui sont imprégnés d’un passé historique lourd et d’une poésie déconcertante. D’un côté, un point de vue rêveur sur le Pacifique sud, de l’autre un questionnement sur la conquête de l’espace. Qu’il soit lieu d’expérimentation, ou de colonisation, la question de l’espace est toujours affaire d’appropriation. Les fauteuils appelés “Westport chairs” ou “Adirondacks”, font partie du mobilier traditionnel de la région des grands lacs aux Etats-Unis. Ils sont utilisées pour le confort, le repos et surtout la contemplation du paysage. Maxime Bondu en fait ce qu’il appelle des “sculptures documentaires” qui sont extraites d’une image, et déclinées d’un précédent travail de l’artiste. Là encore, il y a une ambigüité entre la contemplation et ce que ces hommes contemplent; soit une explosion nucléaire. Ces chaises sont assez incongrues dans un tel contexte, surtout lorsque l’on sait que l’image a été faite sur un porte-avion. L’oeuvre oscille entre contemplation et terreur, se référant sans cesse au contexte qui semble refléter les névroses de l’homme postmoderne.

Extract from I wish I could tell you about the South Pacific, Bénédicte Le Pimpec, 2012.